miércoles, 28 de marzo de 2012

Barras y estrellas

Pues si, hoy hablaremos sobre la bandera de los Estados Unidos, la star-spangled banner, nombre que comparte con el himno nacional estadounidense. La razón principal de esta entrada es mi propia curiosidad, siempre me he liado un poco con la evolución de la bandera a lo largo de la historia y la consecutiva incorporación de estrellas, por lo que he decidido investigar un poco y compartir con mis lectores los resultados. Pero empecemos por el principio:

Bandera+Usa+Grand+Union

Este fue la primera bandera que usaron las trece colonias tras la declaración de independencia. Como podéis ver tiene la bandera de Gran Bretaña (Union Jack) y las trece barras, siete rojas y seis blancas. Sobre el origen de esta bandera hay cierta controversia, aunque es un calco de la utilizada por la Compañía de las Indias Orientales. Sea como fuere fue utilizada por la recién creada marina estanounidense y posteriormente adoptada "oficiosamente" como enseña nacional. Se la conocía como Grand Union o Continental Colors.

El 14 de junio de 1777 el Segundo Congreso Continental cambia la bandera, sustituyendo la Unión Jack por trece estrellas de cinco puntas sobre fondo azul, representando a cada uno de los estados originarios que forman "una nueva constelación". Sobre le diseño exacto no dice nada, pero la que mas hemos visto en las películas era mas o menos así:

Bandera+USA+trece+estrellas+Betty+Rose

Una leyenda cuenta que este diseño fue creado por una tal Betty Rose a partir de un dibujo de George Washington, y que originariamente las estrellas serian de seis puntas, pero Betty las cambio por cinco, ya que aunque eran mas difíciles de dibujar eran mas sencillas de bordar (cuestión en la que, obviamente,no voy a entrar).

En este momento es cuando se empieza a dotar de simbolismo a la bandera, diciendo que las trece barras también representan a los trece estados, en un intento, a mi parecer, de desligar su origen con la bandera de la Compañía de las Indias. Ademas se afirma que los colores tiene un significado, siendo el blanco la inocencia, el rojo la sangre y el valor y el azul el cielo y la justicia.

En 1792, tras la incorporación de Vermont y Kentucky, se modifica la bandera, añadiendo dos estrellas mas. Y, queriendo demostrar que las barras representan a los estados, también se añaden dos nuevas bandas, resultando una curiosa bandera con quince estrellas y quince barras:

Bandera+USA+quince+estrellas+quince+barras+1820

En este momento se van incorporando nuevos estados a la Unión, pero la bandera no se modifica hasta 1818 cuando ya son veinte estados. Se incorporan las nuevas estrellas pero las barras vuelven a ser trece, dándoles el significado de las trece colonias originales. También se acuerda que cada vez que se incorpore un estado nuevo se añadirá una estrella, y la nueva bandera sera adoptada oficialmente el siguiente cuatro de julio (día de la independencia) tras la incorporación.

Y así ha ido evolucionando la bandera hasta nuestros días, pero contemos alguna cosa mas de su historia:

-De 1822 a 1836 la bandera tenia 24 estrellas, y es bautizada como "Old Glory", hay que reseñar que este periodo fue uno de los de máxima estabilidad en cuanto al numero de estrellas.
-De 1845 a 1867 cambio nueve veces de diseño, pasando de 27 estrellas a 36.
-Durante la Guerra Civil la bandera de la Unión siguió manteniendo las estrellas de los once estados secesionistas.
-En 1876, durante las celebraciones del centenario de los Estados Unidos la bandera tenia 37 estrellas.
-La bandera que ondeo en el Polo Norte tenia 46 estrellas.
-La bandera de la celebre foto de Iwo-Jima contenía 48 estrellas.
-La estrella número cincuenta representa a Hawaii, y se añadió en 1960. Esta bandera es la oficial actualmente.

Bandera+USA+actual

-La actual composición es la que ha sido oficial durante un periodo mas largo, desde 1960 hasta la actualidad. El siguiente diseño mas duradero fue el de las 48 estrellas, que duró desde 1912 a 1959.

Por último añadir que ya hay varios diseños para la incorporación de la quincuagésimo primera estrella, que correspondería a Puerto Rico, país que actualmente tiene el status de Estado Asociado.

jueves, 22 de marzo de 2012

Una factura desglosada

La entrada de hoy versa sobre una anécdota de esas que no esta muy claro que sea cierta pero es tan ingeniosa que debería serlo(efectivamente se no e vero...).

El protagonista de nuestra historia es Charles Proteus Steinmetz, matemático, inventor e ingeniero a caballo entre los siglos XIX y XX. 

Charles+Proteus+Steinmetz

Fue contemporáneo de Edison y Tesla y compitió con ellos en cuanto a genialidad. Se especializó en el tema de la electricidad y diseñó nuevos generadores de corriente alterna. Trabajando para una pequeña compañía eléctrica en el estado de Nueva York fue tentado por la todopoderosa General Electric, pero el "pequeño gigante" (como era conocido por su pequeña estatura) declinó la oferta aduciendo que le debía lealtad al dueño de su empresa, ya que confió en el desde que llegó de Europa huyendo de una persecución política. Y aquí tenemos un detalle de lo grande que era nuestro pequeño héroe, General Electric compró la compañía  solamente para poder hacerse con los servicios de su ingeniero estrella.

La anécdota en cuestión la co-protagoniza otro genio de la época, Henry Ford. Resulta que en una de sus industrias tenían un problema con un enorme generador que sus técnicos habían sido incapaces de corregir. Sabedores de la experiencia de Steinmetz en el campo del electromagnetismo decidieron llamarlo para que les solucionara el problema. Al llegar observó las instalaciones y pidió un camastro y una mesa donde hacer sus cálculos y declinó toda ayuda exterior. A los dos días de exámenes y cálculos pidió una escalera, subió a un costado del enorme generador e hizo una "X" con tiza. Al bajar indicó a los operarios que quitaran la cubierta donde él había marcado y eliminaran 16 vueltas de bobina, no hay que decir que al hacerlo el generador empezó a funcionar con toda normalidad. Cuando le preguntaron por sus honorarios Steinmetz pidió 10.000 $, un autentica burrada para la época (recordad que estamos hablando de principios del siglo XX). Ford, alarmado, le solicitó una factura detallada, a lo que el ingeniero le contestó que no había problema, que mañana la tendría. Y efectivamente al día siguiente Henry Ford recibió una factura que rezaba así:

Poner una marca de tiza:                  1 $
Saber donde ponerla:                 9.999 $
Total:                                      10.000 $

Sencillamente genial. 

viernes, 16 de marzo de 2012

Cerveza a gogo

Quien me conoce personalmente sabe de mi afición a la cerveza, y quien solo me conoce por medio de este blog también lo puede suponer viendo la imagen que he escogido como avatar, junto a un ratón y a mi indispensable diccionario de la RAE podéis ver un botellín de San Miguel, cerveza con la que comparto nombre.

Pero a pesar de esto reconozco que no hubiese querido estar en San Giles (Londres) el diecisiete de octubre de 1814. Y eso que hubo abundante cerveza gratis para toda la población, aunque de una manera poco recomendable. Aunque mejor que nos adentremos en la historia, ya que da lugar a muchas chanzas y no hay que olvidar fue un hecho luctuoso en el que perdieron la vida hasta nueve personas, ademas de producir ingentes daños materiales.

Meux and Company Brewery + inundación de cerveza

La Meux and Company Brewery era una fabrica de cerveza en la londinense parroquia de san Giles. En la parte superior se sus instalaciones había enormes depósitos de cerveza destacando entre ellos uno de 135.000 galones imperiales, (unos 610.000 litros) que ya en su construcción (en 1795) había sido merecedor de aparecer en el prestigioso The Times como un "barril de dimensiones casi increíbles". Por cierto, no tengo claro si hablar de barril, de cuba o de deposito, ya que son cosas distintas, como debéis saber si leísteis mi entrada sobre el ojo de buen cubero.

Aquel fatídico lunes de octubre la gigantesca y veterana cuba albergaba el proceso de fermentación de cerveza  tipo porter cuando uno de los aros que la rodeaban se rompió, debido al desgaste de tantos años. Al fallar este aro toda la estructura cedió y se produjo una tremenda explosión por la acumulación de gases de la fermentación que pudo oírse a varios kilómetros de distancia. Y naturalmente toda la cerveza salió despedida creando una gigantesca ola. Y no solo esto, la explosión también hizo reventar los barriles cercanos y un enorme tsumnami de mas de un millón de litros de cerveza se precipitó sobre las humildes casas cercanas. La paredes de varias viviendas se derrumbaron dejando atrapadas a varias personas, y sótanos y plantas bajas fueron inundadas por el preciado liquido. Hasta ocho personas murieron ahogadas. Pero pasado el susto inicial mucha gente se dedicó a intentar aprovecharse de la tragedia y empezó recoger cerveza con cubos y botellas, e incluso a bebérsela directamente del suelo. Y no fue poca la que se ingirió de esta manera, ya que a las ocho victimas por ahogamiento hay que sumar una mas que murió poco después de intoxicación alcohólica. A la destrucción y a la muerte hay que añadir el terrible hedor que sufrió el barrio durante bastantes meses, hasta que pudo limpiarse en su totalidad. Y aun pudo haber mas desgracias por la voluntad de los londinenses en aprovecharse de la desgracia. En una de las casas mas afectadas donde murieron varias personas se montó una especie de museo con la capilla ardiente de los difuntos y visita la sótano aun inundado de cerveza. Pero la afluencia de gente fue tal que el suelo se hundió, cayendo todo el mundo, tanto vivos como muertos al sótano, donde la cerveza, afortunadamente, amortiguó las caídas y no hubo que lamentar mas desgracias.

Por último comentar que aunque la cervecera fue llevada a juicio el tribunal dictaminó que fue un accidente, o, como literalmente falló, "un acto de Dios", por lo que la empresa fue completamente liberada de cualquier obligación con la pobre gente de la parroquia de san Giles.

Definitivamente, por mucha cerveza gratis que hubiese, no me hubiera gustado estar allí ese fatídico lunes de octubre del año de gracia de 1814.

jueves, 8 de marzo de 2012

Estar en la picota

La idea para la entrada de hoy me la sugirió mi mujer tras ver un debate en televisión sobre las múltiples corruptelas que sacuden la actualidad española. Por cierto, hablando de mi mujer, me gustaría recomendar a los habituales de este blog (y también a los visitantes esporádicos) el precioso comentario que dejó en mi entrada número cien, esta de los últimos, firmado como anónimo y empieza diciendo: Me asomo al "taller" y te veo... con solo acordarme se me vuelve a poner un nudo en la garganta.

Volviendo al tema, en el mencionado debate se decía que se había puesto en la picota a las mas altas instituciones del estado. ¿Y a que picota se refiere esa frase?. Pues mas o menos a una como esta.

Picota

Cientos de picotas como la de la foto (que esta en El Pozo de Guadalajara) se construyeron a la entrada o en el centro de la mayoría de las poblaciones españolas desde el siglo XIII hasta los albores del XIX. En ellas se colocaban las cabezas de los ajusticiados para que el escarnio sobre ellos siguiera después de su muerte. También eran expuestos los culpables de delitos menores tras ser atizados para que toda la población los viese, se mofase de ellos y quedara advertida de lo que les podía pasar si delinquían. Por esta exposición pública para vergüenza de los ajusticiados usamos la frase poner (o estar) en la picota cuando nos referimos a alguien que esta en una situación de descrédito por haberse hecho públicos sus defectos o faltas, tal y como nos dice el DRAE.

Hablando un poco mas sobre las picotas comentar que existen dos tipos de monumentos muy parecidos a ellas pero que no se deberían confundir, aunque es difícil ya que en muchas poblaciones usan uno u otro nombre según la tradición, aunque propiamente no sea el correcto.

Por un lado tenemos los rollos jurisdiccionales, cumplían una misión idéntica a las picotas en cuanto exposición de los reos y ajusticiados, pero sobre todo indicaban que la población era una villa o ciudad, y no una simple aldea, es decir que tenia alcalde y por tanto posibilidad de juzgar por si misma a los malhechores. Con estos rollos es con los que hay la confusión que comentaba en el párrafo anterior, en muchos sitios se llama picota a los rollos o rollos a las picotas, y no es sencillo hoy en día saber que es lo que verdaderamente eran cuando se construyeron.

El otro monumento al que hacia mención son los cruceros, que son columnas de piedra sobre las que se colocan cruces del mismo material. Aquí no hay confusión, ya que la cruz indica claramente que no es una picota o rollo, pero resulta que muchos de los cruceros que podemos ver son en realidad picotas reconvertidas. Tras promulgar la Constitución de 1812 (que en unos días cumplirá doscientos años) las Cortes de Cádiz dieron orden de destruir todas estas picotas ya que eran símbolo de vasallaje y servidumbre. Pero en muchos lugares no quisieron desprenderse de ellas y les pusieron una cruz convirtiéndolas en piadosísimos cruceros. También es verdad que en otros muchos sitios las dejaron tal cual sin mayores problemas, ya que a la vuelta de Fernando VII y el absolutismo volvieron a estar permitidas, e incluso se construyó una en 1817.

Espero que os haya gustado la historia y si no ustedes disimulen y no me pongan en la picota.